Cosa erano i velociraptor?

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Cosa erano i velociraptor?

Un dinosauro preferito da molti bambini, i velociraptor sono uno dei più riconoscibili tra le terribili lucertole. Tuttavia, l'immagine che molte persone hanno dei velociraptor di un predatore squamoso e a sangue freddo non è del tutto accurata. Con i progressi della paleontologia e ulteriori scoperte di fossili, gli scienziati ora hanno una migliore comprensione dei velociraptor rispetto a quando Jurassic Park è stato girato.

Mentre erano mangiatori di carne, il velociraptor è stato mostrato nei film come un predatore all'apice intelligente, in grado di superare in astuzia gli umani. Eppure le scoperte moderne ci permettono di comprendere questo dinosauro meglio di queste rappresentazioni fittizie.



Un tipo di dinosauro

dinosauri velociraptor

Chiamati dinosauri dai primi scienziati dell'era vittoriana che trovarono le ossa fossilizzate, le persone una volta pensavano che fossero lucertole. Dinosauro significa lucertola terribile, ma mentre sono imparentati con i rettili moderni non erano lucertole. C'erano molti tipi diversi di dinosauri, da quelli delle dimensioni di un pollo ai giganti delle dimensioni di una casa.

I dinosauri sono stati sulla terra per 179 milioni di anni, in confronto gli umani si sono evoluti in Africa solo 2 milioni di anni fa. Quindi i dinosauri hanno avuto il tempo di evolversi e diffondersi in tutto il mondo. I velociraptor esistevano nel tardo periodo Cretaceo da 75 a 71 milioni di anni fa. Si erano estinti molto prima che il resto dei dinosauri venisse ucciso dall'impatto di un meteorite 65 milioni di anni fa.

Un mangiatore di carne

tutto sui velociraptor Immagine di un velociraptor fossile

Guardando i denti, i paleontologi che studiano i fossili sono fiduciosi che il velociraptor fosse un mangiatore di carne. È importante capire che senza una macchina del tempo, tutto ciò che gli scienziati dicono sui dinosauri come i velociraptor è una teoria. Non abbiamo trovato un fossile di un velociraptor che mangia un altro animale, quindi dobbiamo guardare alle prove disponibili.

I denti dei velociraptor erano lunghi, affilati e avevano bordi frastagliati come un coltello seghettato. Gli animali moderni come i leoni hanno denti simili, quindi gli scienziati sono sicuri che il velociraptor fosse un carnivoro.





Un cacciatore

velociraptor

Gli animali che mangiano carne possono essere spazzini o cacciatori o una combinazione di entrambi. I paleontologi pensano che i velociraptor fossero cacciatori a causa degli artigli specializzati che si sono evoluti.

Gli spazzini non hanno bisogno di grandi artigli per abbattere la preda che sta scappando da loro. Ma i velociraptor avevano un artiglio distintivo sulle zampe posteriori, pensato per essere usato come arma da taglio per attaccare la preda. Sono stati trovati segni su ossa fossili di grandi dinosauri, che si pensa siano segni dei denti dei velociraptor. Poiché i grandi dinosauri erano troppo grandi per essere abbattuti dai velociraptor, dovevano aver scavato dai resti. Molti scienziati concludono che i velociraptor erano cacciatori, ma avrebbero anche spazzato via quando avevano la possibilità di un pasto facile.

Foto frontale / Getty Images

Potrebbe essere stato un animale da soma

velociraptor

I velociraptor facevano parte di un gruppo chiamato dromaeosaurid. Erano tutti carnivori piumati che camminavano su due zampe. Ci sono state diverse scoperte fossili di altri dinosauri dromaeosauridi simili ai velociraptor, che hanno suggerito che cacciassero in branchi. In un fossile, c'è una pista con diverse impronte di diversi dromaeosauridi. In un altro fossile, sono stati conservati diversi dromaeosauridi insieme alla preda che stavano mangiando. Sebbene questa prova non sia conclusiva, alcuni scienziati usano questi fossili come prova che i velociraptor erano animali da soma.

Estinzione

velociraptor di estinzione LuFeeTheBear / Getty Images

Tutti i dinosauri si estinsero alla fine del periodo Cretaceo. Un grande impatto di un asteroide ha cambiato il clima della Terra in un freddo inverno che è durato per anni. Sebbene nessun dinosauro sia sopravvissuto a questo enorme evento di estinzione, alcune specie come il velociraptor erano già estinte prima di questo evento.

È normale in natura che le specie cambino e talvolta si evolvano in altre specie. Il velociraptor faceva parte di un gruppo che si è evoluto in uccelli sopravvissuti all'impatto dell'asteroide.

Un dinosauro piumato

dinosauri velociraptor leonello / Getty Images

Poiché le persone hanno sviluppato la loro immagine mentale del velociraptor dai film, potrebbe essere una sorpresa per molti che fossero un dinosauro piumato. Con la scoperta di fossili ottimamente conservati in Cina e Mongolia, i paleontologi hanno trovato resti conservati di piume su velociraptor e altri dinosauri. Il motivo per cui le piume si sono evolute prima che si sviluppasse la capacità di volare non è completamente compreso. Ma gli scienziati ora sanno che alcuni gruppi di dinosauri si sono evoluti in uccelli, incluso il velociraptor.



Un corridore sprint

velociraptor sprint

Lo studio di come gli animali possono essersi mossi e comportarsi quando erano vivi si chiama biomeccanica. La comprensione della forza ossea, della probabile dimensione muscolare e della distanza tra i passi sulle tracce fossili significa che gli scienziati possono fare previsioni sicure sulla biomeccanica del velociraptor.

Si pensava che i velociraptor fossero corridori veloci, raggiungendo una velocità di circa 64 km all'ora. La traduzione letterale del suo nome significa 'ladro veloce' che descrive bene il comportamento dei velociraptor.

L'antenato degli uccelli

velociraptor e uccelli CoreyFord/Getty Images

Gli uccelli si sono evoluti da un gruppo di piccoli dinosauri carnivori chiamati teropodi maniraptori che include velociraptor. Ci sono molte prove che questi dinosauri fossero la fonte degli uccelli, comprese le piume fossili. Se studi lo scheletro degli uccelli moderni e li confronti con i dinosauri come il velociraptor, ci sono chiare somiglianze. Ad esempio, le ossa sono sia sottili che vuote e entrambe le gambe sembrano uova simili.

Un piccolo dinosauro

dinosauri velociraptor meen_na / Getty Images

I velociraptor erano piccoli dinosauri, molto più piccoli di come sono stati ritratti nella maggior parte dei film. Erano i più piccoli del gruppo dei dinosauri dromaeosauridi e pesavano tra 7 e 15 kg. Sono stati trovati esemplari lunghi circa 2 metri e alti circa mezzo metro. Questo è paragonabile a un moderno tacchino per dimensioni e peso.

Travisato nei film

film sui velociraptor

La percezione pubblica dei velociraptor come feroci predatori non è una rappresentazione equa di questo dinosauro. Mentre erano mangiatori di carne e avrebbero potuto cacciare in branchi per abbattere prede più grandi, sono dinosauri molto più piccoli di quanto la maggior parte dei film abbia dimostrato che siano. Se esistessero ancora oggi, i velociraptor potrebbero essere una minaccia per i piccoli animali. Ma se li confronti con gli altri dinosauri con cui condividevano la Terra milioni di anni fa come il T-Rex, non erano il predatore più minaccioso in circolazione.